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Motor de magnetoplasma: viajes en el espacio-tiempo

Todos aquellos que sueñan con conquistar la galaxia y viajar por mundos insospechados, enfrentan la dura realidad: en la actualidad contamos con motores químicos ineficientes y lentos. En la segunda edición anual del Simposio para la Nave de los 100 años que tuvo lugar recientemente en Houston, las tecnologías de la propulsión tuvieron un lugar destacado.

A la espera de poder hacer realidad conceptos tan exóticos como el motor warp, que “pliega” el espacio tiempo para desplazarse a velocidades inimaginables, lo más prometedor que tenemos hoy en día son los motores iónicos.

Entre todos ellos, el más conocido es el ideado por el ex-astronauta costarricense de la NASA, Franking Chang, llamado VASIMR (por sus siglas en inglés Motor de Magnetoplasma de Impulso Específico Variable). Se trata de una evolución del motor de iones que promete, ni más ni menos, acortar el tiempo de viaje a Marte de los 18 meses necesarios a día de hoy, a sólo 39 días.

En Internet, pueden encontrarse videos de entrevistas con el ideólogo del VASIMR, quien por cierto es aún el astronauta de la NASA con más horas de vuelo sobre sus hombros (1.600 horas en 7 viajes al espacio). En ellos, se explica el principio de funcionamiento del motor de magnetoplasma.

Funcionamiento del VASIMR

Al igual que un motor químico tradicional, se basa en el principio de acción y reacción, sólo que en este caso no hacen falta enormes cantidades de combustible y comburente. La mecánica del VASIMR es calentar un gas a altas temperaturas hasta transformarlo en plasma, con lo que básicamente el gas adquiere carga eléctrica. Aprovechando esta cualidad del plasma, se le puede luego dirigir mediante imanes para producir fuerza, lo cual es sinónimo de velocidad.

Las altas temperaturas del gas hacen que las partículas que forman el plasma se muevan rápidamente. El campo magnético alinea más tarde estas partículas y la fuerza a que se muevan en la misma dirección, acelerándolas para crear la fuerza necesaria para impulsar a la nave.

A pesar de que Chang comenzó el proyecto en 1979, se cree que la tecnología no estará madura hasta el próximo año.

Nave hipotética 3 veces más veloz

En el Simposio, se mostraron dibujos de una hipotética nave activada con motores VASIMR llamada Icarus Pathfinder, de la que se dice que podría recorrer 100 unidades astronómicas (UA) en sólo una década (1 UA es la distancia que separa la Tierra del Sol). Aunque la velocidad antes mencionada puede parecer muy lenta, hay que tener en cuenta que la sonda Voyager 1, lanzada en 1977 y el objeto fabricado por el hombre más alejado de la Tierra, tardó 29 años en recorrer esa misma distancia.

Es decir, la Icarus Pathfinder podría ser casi tres veces más rápida que la Voyager 1, la cual por cierto sigue siendo la sonda más veloz de la historia. La web Spacehorizons cree posible el lanzamiento de una nave de estas características para el año 2020. / Agencias.

Foto: Ilustración de la nave que sería propulsada por motores VASIMR, Icarus Pathfinder. / Agencias.

 

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